Fundaci贸n Pedro Navalpotro

Las erupciones volc谩nicas son uno de los fen贸menos naturales m谩s espectaculares y, al mismo tiempo, m谩s contaminantes y perjudiciales para el agua y el medio ambiente. Su efecto en el 谩rea pr贸xima al volc谩n es inmediato y devastador, debido a los flujos de lava, gases, materiales s贸lidos y avalanchas de lodo (lahares) que pueden producirse al derretirse la nieve depositada en las laderas del volc谩n o por fuertes lluvias mezcladas con las cenizas emitidas durante estos procesos eruptivos.

Pero los efectos de una erupci贸n volc谩nica no solo se aprecian en las zonas m谩s cercanas. Dependiendo de su explosividad, tanto los gases liberados como el polvo de ceniza m谩s fino pueden ser transportados a trav茅s de la atm贸sfera terrestre y afectar, aunque de manera menos intensa, a ecosistemas y poblaciones situadas a grandes distancias del origen de la explosi贸n volc谩nica.

Actividad volc谩nica

La actividad volc谩nica puede resultar una importante fuente de contaminaci贸n del agua ya que, cuando los flujos provenientes del volc谩n alcanzan masas de aguas superficiales o subterr谩neas, los gases disueltos y las part铆culas s贸lidas arrastradas pueden afectar la calidad del agua. Esto limita el abastecimiento de agua potable para seres humanos y su disponibilidad para animales.

Una de las principales preocupaciones de los habitantes de zonas afectadas por este tipo de fen贸menos es el suministro de agua potable. Estudios realizados en 谩reas afectadas por erupciones volc谩nicas mostraron que los par谩metros de calidad del agua m谩s afectados son la turbidez, el pH y el aumento de la concentraci贸n de elementos que pueden ser t贸xicos, esenciales para la vida y otros que pueden ser a la vez t贸xicos y esenciales, dependiendo de la concentraci贸n alcanzada.

Por lo tanto, que las aguas superficiales sean fertilizadas o contaminadas depender谩 del tipo de cenizas y de las caracter铆sticas qu铆micas de las aguas.

La turbidez es una medida de la p茅rdida de transparencia del agua como consecuencia de la presencia de part铆culas en suspensi贸n. Las cenizas producidas durante la erupci贸n volc谩nica pueden incrementar la turbidez del agua si se mantienen en suspensi贸n, aunque se ir谩n sedimentando en el fondo de los r铆os, lagos o embalses lentamente.

Este aumento en la turbidez puede causar algunos problemas en las plantas de tratamiento y potabilizaci贸n de aguas, ya que los procesos de filtraci贸n y la efectividad de los tratamientos de desinfecci贸n pueden verse dificultados.

El efecto sobre el agua potable

En 1980 el Monte St. Helens (Estado de Washington, EE.UU.) entr贸 en erupci贸n durante unas nueve horas. La Agencia de Protecci贸n del Medio Ambiente de EE.UU. describi贸 los efectos de dicha erupci贸n en instalaciones de potabilizaci贸n y tratamiento de aguas, as铆 como una estimaci贸n de los da帽os sufridos por dichas instalaciones como consecuencia de dicha erupci贸n.

Seg煤n el documento, se detectaron valores de pH 谩cidos y elevada turbidez en aguas superficiales, pero el agua potabilizada no mostr贸 valores an贸malos de elementos que pudieran estar presentes en las cenizas.

Cambios en el pH del agua

Los cambios en el pH y el aumento de la concentraci贸n de ciertos elementos se deben a que la parte exterior de las part铆culas de ceniza contiene compuestos 谩cidos y sales solubles en agua.

En general, cuando las cenizas alcanzan masas de aguas superficiales como lagos o embalses, que contienen altas cantidades de agua, el efecto en el cambio de la composici贸n del agua es despreciable (el pH generalmente no bajar谩 de 6,5), pero este efecto depender谩 de la cantidad de ceniza que se deposite, lo que a su vez se relacionar谩 con el tipo de erupci贸n y el tiempo que dure dicho proceso.

En el caso de r铆os y corrientes de agua, el proceso natural de agitaci贸n inducido por la velocidad del agua permitir谩 que la diluci贸n sea r谩pida, por lo que el cambio de pH y la elevada concentraci贸n de metales no durar谩n mucho tiempo, salvo en el caso de eventos eruptivos de larga duraci贸n.

Se han detectado hasta 55 compuestos solubles en aguas contaminadas con cenizas, de los cuales sodio, calcio, magnesio, cloruro, sulfato y fluoruro son los que pueden aparecer en concentraciones m谩s elevadas.

En el caso de eventos eruptivos limitados a un periodo corto de tiempo, las concentraciones de estos elementos se redujeron a valores inferiores a los establecidos en los est谩ndares de calidad, pero en el caso de eventos eruptivos intermitentes o semicontinuos, estos valores pueden llegar a ser cr贸nicos, lo que implica la necesidad de un control exhaustivo de la calidad de dichas aguas.

Qu茅 pasar谩 cuando la lava llegue a la costa

Otro aspecto a considerar es qu茅 ocurre cuando la lava llega a la costa y entra en contacto con el agua de mar. La nube gaseosa observada en estos casos estar谩 compuesta principalmente por vapor de agua y 谩cido clorh铆drico (HCl, gas t贸xico y corrosivo) que proviene del ani贸n cloruro presente en el agua de mar, como se comprob贸 en la erupci贸n del volc谩n Kilauea (Hawaii, EE.UU.) en el a帽o 2004.

Por otro lado, la posibilidad de que elementos t贸xicos presentes en la lava se transfieran al agua de mar es baja, ya que se determina que la fracci贸n de lava que entra en contacto con el agua es muy peque帽a, por lo que esta v铆a no se considera una fuente de contaminaci贸n.

Pero por muy contaminantes que parezcan estos fen贸menos naturales, no hay que olvidar que la actividad antropog茅nica sigue siendo mucho m谩s da帽ina para el medioambiente, como lo demuestra el hecho de que la actividad volc谩nica mundial supone apenas un 2 % del CO2 que emite anualmente la actividad humana.

Fuente: Carolina Santamar铆a Elola / THE CONVERSATION,

Art铆culo de referencia: https://theconversation.com/como-afectan-las-erupciones-volcanicas-a-la-calidad-del-agua-168627,