Fundaci贸n Pedro Navalpotro

La r铆a de Huelva se considera uno de los sistemas acu谩ticos m谩s contaminados del mundo debido a las altas concentraciones de metales (y tambi茅n metaloides) presentes en sus aguas y sedimentos. Este sistema est谩 formado por la confluencia de los r铆os Tinto y Odiel, contaminados por la actividad minera desarrollada en la provincia de Huelva desde tiempos hist贸ricos.

Ambos r铆os transportan grandes cantidades de contaminantes como hierro, aluminio, cobre, zinc, ars茅nico o cadmio desde las cuencas mineras hasta el litoral. No obstante, parte de estos elementos quedan retenidos en los sedimentos del estuario debido a los procesos de neutralizaci贸n durante la mezcla de las aguas 谩cidas de minas transportadas por los r铆os con el agua de mar.

Debido a este aporte cr贸nico de contaminantes, los sedimentos de la r铆a de Huelva presentan elevad铆simas concentraciones de metales y metaloides (hasta 130 g/kg de hierro, 1,5 g/kg de cobre y 3 g/kg de ars茅nico), que exceden ampliamente los valores para sedimentos naturales considerados no peligrosos seg煤n la caracterizaci贸n del material de dragado del Centro de Estudios y Experimentaci贸n de Obras P煤blicas (0,14 y 0,1 g/kg de cobre y ars茅nico, respectivamente).

Como consecuencia, la r铆a de Huelva contribuye significativamente al aporte global de estos contaminantes a los oc茅anos. Una contribuci贸n que, de acuerdo con nuestro 煤ltimo estudio, aumentar谩 debido al cambio clim谩tico.

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Seg煤n Naciones Unidas, hablamos de cambio clim谩tico para referirnos a los cambios a largo plazo de las temperaturas y los patrones clim谩ticos en la superficie terrestre.

Con la temperatura aproxim谩ndose a los 50 掳C en el sur de Europa, el mes de julio de 2023 ha marcado r茅cords de calor, lo que evidencia la anomal铆a al alza de la temperatura del planeta.

Pero adem谩s de la temperatura, entre los indicadores clim谩ticos claves publicados por la Organizaci贸n Meteorol贸gica Global en su 煤ltimo informe sobre clima global se encuentra la subida del nivel del mar. Seg煤n el Observatorio de la Tierra de la NASA, desde 1992 se produce cada a帽o un aumento de 3,9 mm del nivel medio global de los oc茅anos.

Esto es debido, por un lado, al calentamiento del agua de los oc茅anos, que se expande y por ende aumenta su volumen. Y por otro lado, al aumento de la masa de agua como consecuencia de la fusi贸n de los hielos de Groenlandia y la Ant谩rtida.

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En Espa帽a, un estudio recientemente publicado por el Instituto Espa帽ol de Oceanograf铆a (IEO-CSIC), en colaboraci贸n con el Instituto Mediterr谩neo de Estudios Avanzados (IMEDEA), estima que la subida del nivel del mar se ha acelerado en los 煤ltimos 20 a帽os, con un aumento de 2,8 mil铆metros por a帽o.

En este contexto, con alrededor de 10 000 kil贸metros de costa, la pen铆nsula ib茅rica es una de las zonas con mayor vulnerabilidad de Europa debido al cambio global.

Adem谩s de los efectos directos de esta subida del nivel del mar (retroceso de la l铆nea de costa, da帽os en las infraestructuras y aumento de la erosi贸n costera), existen otras repercusiones relacionadas con la inundaci贸n de zonas litorales, como son los cambios geoqu铆micos de los sedimentos inundados.

Los sedimentos costeros suelen ser un sumidero de metales, pero cambios asociados a su inundaci贸n podr铆an causar su liberaci贸n, especialmente en estuarios hist贸ricamente contaminados debido a actividades antr贸picas.

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En nuestro trabajo, realizado en colaboraci贸n con el Grupo de Geoqu铆mica Ambiental de la Universidad de Bayreuth (Alemania), investigamos la liberaci贸n de metales de los sedimentos de la r铆a de Huelva bajo diferentes condiciones de inundaci贸n.

Simulando escenarios futuros de subida del nivel del mar, la principal conclusi贸n a la que llegamos es que se producir谩 una liberaci贸n de ars茅nico, plomo, zinc, n铆quel, cobre y cadmio, adem谩s de hierro.

La movilizaci贸n de estos elementos potencialmente t贸xicos no depende solo de su concentraci贸n en el sedimento, sino que se observaron otros factores que controlan la movilidad de los metales como el pH del sedimento en condiciones de baja salinidad, los procesos de desorci贸n competitiva en condiciones de alta salinidad, la temporalidad de la inundaci贸n, los movimientos de olas y mareas e incluso posibles aportes de carbono que fomentar铆an la liberaci贸n de los metales a la columna de agua.

Adem谩s, nuestros an谩lisis muestran que la carga contaminante almacenada en el estuario de la r铆a de Huelva es tan alta que la movilizaci贸n podr铆a prolongarse por un periodo superior a 1 000 a帽os para ars茅nico, plomo y aluminio.

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La mayor concentraci贸n de metales en el agua supone un mayor riesgo toxicol贸gico para los organismos acu谩ticos. Cuando se encuentran disueltos en el agua presentan mayor biodisponibilidad, mientras que, si est谩n retenidos en el sedimento, su biodisponibilidad y por tanto su toxicidad se ven significativamente reducidas.

Otros trabajos, por el contrario, sugieren que un ligero aumento de las concentraciones de metales en los oc茅anos podr铆an ser beneficiosas en determinadas condiciones, dado que muchos de estos contaminantes son micronutrientes esenciales a concentraciones bajas, favoreciendo el desarrollo celular y metab贸lico de los seres vivos.

En este sentido, se ha demostrado que un tercio de los oc茅anos est谩 鈥渁n茅mico鈥, especialmente alrededor de la Ant谩rtida, a causa de una falta de nutrientes como el hierro, cobre, cobalto, n铆quel y manganeso.

Por tanto, el efecto de la posible liberaci贸n de metales retenidos en los sedimentos de estuarios y zonas costeras depender谩 de la concentraci贸n final en el medio acu谩tico. Por ejemplo, el ars茅nico es un micronutriente requerido en cantidades traza por plantas y animales, necesario para que los organismos completen su ciclo vital. Pero superado un umbral, se vuelve t贸xico y es una de las sustancias cancer铆genas que causa m谩s problemas a nivel mundial.

Existen otros muchos estuarios contaminados, como el del T谩mesis en Reino Unido, el Matanza-Riachuelo en Argentina, la bah铆a de Minamata en Jap贸n o la de Guanabara en R铆o de Janeiro (Brasil). Todos ellos, como la r铆a de Huelva, podr铆an dar lugar a una importante liberaci贸n de metales en condiciones de inundaci贸n por la previsible subida del nivel del mar.

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